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龙芯难避MIPS专利纷争 产业化仍要持久战

2009-06-2509:11来源:第一财经日报

从方舟、汉芯到龙芯,中国造芯运动“生生不息”。

当初,方舟、汉芯都使用了自主研发指令集,但最后却走向失败,而与前两者不同的是,龙芯一开始就使用了MIPS(全球老牌处理器架构企业美国美普思)的架构,开始艰难地走向成功。

什么才是有现实意义的自主创新?自主创新不是闭门造车,也不意味着不能吸取国际先进的技术加以整合。

其实,龙芯只是基于MIPS64的指令集,这并不能否定龙芯在此之上的自主创新,获得MIPS的授权后,龙芯的全球市场化之门将真正打开。

从“狗剩2号”开始

龙芯从2001年开始研制,当时胡伟武承担了这份重任,而现在由于在龙芯上的贡献,他已经升职为中科院计算所所长助理,并成为全国人大代表。

第一颗成功流片的龙芯代号为“狗剩2号”。“狗剩”是龙芯系列CPU芯片的乳名,在中国人的观念中一直有“贱名好养”的传统,而在CPU领域还一穷二白处于水深火热中的中国高科技界想用这个名字来冲冲喜。

而第一颗龙芯成功点亮之后,到现在已经8年了。从最初的“狗剩2号”到现在,已经形成了龙芯处理器的系列产品,已经明确龙芯一号CPU及其IP面向嵌入式应用,龙芯二号CPU及其IP面向高端嵌入式和桌面应用,龙芯三号多核CPU面向服务器和高性能机应用的定位。

中科院计算所称,龙芯系列处理器达到了世界先进水平,最近流片的四核龙芯3号处理器采用65nm工艺,主频1GHz,晶体管数目达到4.25亿个。

目前龙芯系列产品正在打造完整的产业链,虽然联想、方正、同方等前几大的PC厂商仍没有使用龙芯,但江苏中科龙梦等已经开始了产业化的初步探索,而海尔集团、中科红旗等公司正积极配合龙芯的市场行为,部分厂商的产品已经推入市场。

基于龙芯的POS机系统、网络视频服务器、终端主板以及军工方面的应用也在开始,并且曙光的高性能计算机也准备使用龙芯的芯片。

在销量上,龙芯处理器在军工和工业控制、网络以及低成本电脑等领域的应用达到几十万片,形成了龙芯处理器的系列产品。

胡伟武称,龙芯的研发,国家已投入数亿元人民币,龙芯的发展就像一场持久战,不能停下来。

专利纠葛

其实,自从龙芯2001年研发开始,就一直难以避开与MIPS在专利授权上的纷扰。

龙芯早期的开发是基于MIPS32架构的,后来才过渡到MIPS64架构。其实,英特尔和AMD使用的都是X86的指令集,英特尔与AMD等之间也有一些专利的交叉授权,以及与英特尔也购买手机芯片供应商ARM的授权一样,龙芯要走向国际化,必须要得到MIPS的授权。高科技产业从来都是你中有我、我中有你,交叉授权、互惠互利的关系。

中科院计算所一位人士告诉CBN记者,当初龙芯立项的时候曾就知识产权问题进行过专门研究,是在不侵犯任何公司知识产权的基础上投入研发的。

“一个CPU是否自主研发,不在于其采用了什么指令集,而在于它对指令集的实现能力。”市场观察人士说,就好像一本小说是否精彩,不在于使用英文字母书写还是用阿拉伯字母书写一样,“定义指令集没什么技术含量,但是实现这个指令集却需要科研人员付诸巨大的努力。”

中科院计算所也在一份声明中称,龙芯处理器选择MIPS指令系统的重要原因是:相对于自己定义一套新的指令系统,走与MIPS兼容的道路比较容易开拓市场。

但是,早在2005年8月,调研机构InStat就表示,中国已经开始生产龙芯二号,并声称这基本上是模仿美国MIPS公司的MIPS芯片。龙芯二号与MIPS芯片的架构有95%的类似性,可以看作是MIPS架构的一个变种,但并没有获得MIPS科技公司的授权,因此很有可能会面临法律纠纷。

2005年,胡伟武在接受CBN记者采访时谈到,过去三年来MIPS确实一直在和中科院计算所谈专利授权的事情,也正在接近成交,但快到最后时曾一度放下了。据了解,当时是由于MIPS要价太高,达到500万美元,所以始终没有谈拢。

胡伟武还谈到,龙芯和MIPS并不存在兼容不兼容的问题,因为龙芯只是没有使用MIPS拥有专利权的四条指令,但“龙芯还是希望取得全面兼容”。胡伟武当时告诉记者。

胡伟武认为,龙芯并未侵犯MIPS知识产权。“在购买了MIPS架构后,龙芯公司有权在龙芯处理器中使用MIPS指令。这可以确保龙芯与更多软件相兼容,使应用程序的移植更容易。”

业内人士向记者解释到,MIPS和英特尔不同,英特尔是通过申请的专利不允许其他的公司做CPU,但MIPS自己不做CPU,只通过将专利授权给其他企业去做产品,然后从中收取费用。

该人士称,市场压力也是MIPS急于与中科院计算所合作的原因。过去,MIPS的重心主要是高性能计算领域,但随着其合作伙伴SGI放弃使用MIPS架构的CPU转而使用英特尔安腾系列处理器,现在MIPS只能向低端市场提供产品,但市场前景并不乐观。

可以说,龙芯从开始立项到现在的8年多来,一直在试图摆脱MIPS的阴影,打入全球市场。现在能够购买到MIPS的指令集授权,将彻底解决困扰龙芯多年的难题,真正实现以龙芯自主品牌进军全球市场的梦想。

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