技术
首页  >  技术  >  技术要闻

闷声发大财的ARM凭什么这么牛

2017-03-30  来源:第一财经日报  作者:

有一家公司一直保持着低调和神秘,但这并不妨碍它拥有极高的市占率和让人艳羡的利润率。它是英国最顶尖的科技公司之一,也曾被《福布斯》评为世界五大最具创新力公司之一,可是直到去年孙正义以320亿美元的价格(43%的溢价)收购了这家公司,它的名字才开始出现在人们的视线中。

它就是半导体知识产权提供商ARM,或者说它是一家不生产芯片的芯片商,而大家耳熟能详的芯片商一般是英特尔、AMD、三星、高通等公司。

自ARM公司1990年成立至今,基于ARM架构的芯片全球出货量累计达950亿,覆盖了全球80%的人口,去年出货量为167亿;世界上超过95%的智能手机采用ARM设计的处理器,其中包括苹果以及三星旗下无数的设备;此外,全球85%的移动设备都使用基于ARM的处理器,包括手机、平板电脑和笔记本电脑,超过70%的智能电视也在使用基于ARM的处理器;而目前最新推出的ARMv8-A架构已被全球超过50%的智能手机采用。

说ARM的产品覆盖了整个手机产业一点也不为过。此时此刻,你手边的设备中,至少有一样用的就是ARM设计的芯片。

其实在20世纪90年代,位于英国剑桥的ARM公司业绩平平,处理器的出货量徘徊不前。它的前身就是当年红极一时的Acorn计算机公司,也许是嫌弃ARM业绩不佳,Acorn就将ARM剥离了出去。自此,Acorn和ARM便走上了两条不同的道路。

ARM由于资金短缺,在独立之后做出了一个决定,这个决定在之后被证明是革命性的,那就是采用无厂化运营,自己不制造芯片,只将芯片的设计方案授权(licensing)给其他公司,由它们来生产。“创立一个世界通用的全新微处理器标准”是ARM当时给自己定的一个小目标。正是这个模式,最终使得ARM芯片遍地开花,和封闭设计的英特尔一起成为了半导体行业的泰山和北斗。发明了精简指令集运算(reduced instruction set computing, Risc)处理器的ARM的名字也由原来的Acorn Risc Machine 改成了Advanced Risc Machine。

由此看来,当一个企业缺钱时未见得一定是坏事。

在ARM这种商业模式下,几乎全球所有的半导体公司都与ARM达成协议,采用ARM的芯片架构与技术,把重心放在生产与销售上。因此既使得ARM 技术获得更多的第三方工具、制造、软件的支持,又使整个系统成本降低,使产品更容易进入市场被消费者所接受,更具有竞争力。ARM收取的授权费则继续再投入到研发中,形成良性循环。

从可穿戴设备到医疗器械、从VR到自动驾驶、从服务器群组到物联网等其他科技领域,ARM均有涉猎。售卖知识产权的模式让ARM处于整个行业价值链顶端,授权企业的盈亏都与它无关。

英特尔的市场策略和ARM正好相反,比如英特尔的X86架构就只授权给了一只手都能数得过来的半导体公司,而英特尔自己生产的CPU从来都占据统治地位,基本上是一家独大。所以,相比英特尔公司自己研发自产自销,还在全国各地开厂,拥有超过10万名的员工,ARM算得上是轻资产公司了,它的4000多名员工只需要专注于设计芯片的蓝图。

ARM卓越的低功耗处理器设计让其在移动变革的竞争中迅速占据主导地位,成为行业标准。当时为了追赶ARM,微软和英特尔使出浑身解数提高低功耗技术,到了2007年,英特尔已经放弃了极其耗电的奔腾系列产品线,集中研究“Core芯片”,其功耗足够低,可应用于笔记本电脑中,但他们依旧花了一年的时间来研发其移动处理器“Atom系列”。

而ARM能够实现快速研发或许就在于,它不会像英特尔一样设计完整芯片,而是将精力全部放在设计中央处理单元的架构上,最终再将设计交给第三方。大部分拿到设计的第三方都会围绕该中央处理单元进行再设计形成所谓的“芯片系统”,但是像苹果这样的公司有时会支付额外的费用以获得修改设计本身的权利。相比之下,英特尔对他们的客户创新有些控制过度。除了在芯片槽中插入英特尔的芯片外,制造商什么都做不了,这也一定程度上使得创新的进程变得缓慢。

关键词:Facebook U-Report ARMv 架构处理器